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Internacional

El misterio de la velocidad de la luz, el fenómeno que enfadó a Descartes

ABC | Martes 06 Diciembre 2016 | 18:36 hrs

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España.- La naturaleza de la velocidad de la luz ha sido objeto de enigmas a lo largo del pensamiento y de la Historia del mundo. Ya en la antigua Grecia, los filósofos discutían sobre este fenómeno sin hallar una respuesta a su pregunta. Desde los griegos a los egipcios y pasando por los pensadores del Islam hasta llegar a la filosofía occidental moderna: todos cuestionaron su naturaleza, y algunos con mayor acierto que otros.



Hoy el mundo conoce que la luz no es infinita ni instantánea, aunque no siempre se creyó que fuera así. Aristóteles, entre otros, apuntó esta posibilidad sobre la velocidad de la luz que, siglos después fue negada por el propio Descartes para quien esta solo podría ser infinita puesto que, en el caso contrario, todo su sistema de creencias y sus teorías filosóficas serían erróneas.

Tal fue su oposición a creer que la luz fuera finita que Descartes se opuso, radicalmente, al experimento con el que Galileo quiso acercarse a este fenómeno en 1638. El filósofo francés tildó de «superflúa» la prueba del italiano que aspiraba a descubrir con qué rapidez se mueve la radiación radiomagnética que percibe el ojo humano.

Galileo fracasó y no fue capaz de descifrar un enigma que no dejó de intrigar a los científicos y pensadores del mundo hasta que, en el año 1676, un astrómono danés llamado Ole Romer descubrió la clave para resolver las grandes preguntas de la velocidad de la luz.

Júpiter, la clave

Hace 400 años, una noche Romer, que realizaba de forma regular observaciones a Júpiter y sus satélites –precisamente cuatro de ellos los descubrió Galileo– con su telescopio, reparó en un detalle que hasta entonces no había percibido: que cuanto más lejos estaba la Tierra del quinto planeta del sistema solar, más retrasados se percibían los eclipses de las lunas de Júpiter.

Esa diferencia en el tiempo no era otra cosa que la velocidad de la luz, que se podía cuantificar si se medía el tiempo de más que tardaba en vislumbar la luz de los eclipses desde la Tierra. Así, Romer continuó con sus observaciones y seis meses después ese «tiempo extra» disminuyó debido a que Júpiter y la Tierra se acercaban. Por este motivo, y a raíz de sus contemplaciones, Romer estimó el dato en 220.000 kilómetros por segundo. Una cifra errónea que, con el paso del tiempo, se ha corregido. En la actualidad, la velocidad de la luz se estima en 299.792,458 kilómetros por segundo.

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